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El CubeSat CAPSTONE inicia su labor alrededor de la Luna

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Después de una órbita de una semana alrededor de la Luna, la pequeña nave espacial CAPSTONE de la NASA completó las maniobras finales para moverse a su órbita de trabajo alrededor de la Luna. Esta órbita es la misma que está prevista para Gateway, una futura estación espacial que estará en órbita lunar y servirá de apoyo a las misiones Artemis de la NASA. CAPSTONE recopilará datos en esta órbita durante al menos seis meses. Estos datos ayudarán a planificar las operaciones del portal.

Además de estudiar esta órbita única, la misión CAPSTONE también incluye demostraciones de tecnologías que podrían ser utilizadas por futuras naves espaciales.

Uno de los principales es CAPS (Cislunar Autonomous Positioning System), un programa de navegación desarrollado por la empresa estadounidense Advanced Space que permitiría a las naves espaciales que operan cerca de la Luna determinar su ubicación en el espacio sin depender exclusivamente del seguimiento desde la Tierra. CAPSTONE demostrará esta tecnología comunicándose directamente con el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA. Esta nave espacial ha estado orbitando la luna desde 2009.

La nave espacial CAPSTONE (Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment) tiene el tamaño de un horno de microondas y se lanzó al espacio el 28 de junio de 2022, utilizando un cohete Rocket Lab Electron. El lanzamiento tuvo lugar desde el Complejo 1 de Rocket Lab en la península de Mahia en Nueva Zelanda. El viaje CAPSTONE a la Luna tomó poco más de 4 meses. Este es un tiempo muy largo en comparación con los muchos días que tardó la nave espacial Apolo tripulada en viajar de la Tierra a la Luna. Pero en el caso de CAPSTONE prevaleció el ahorro de energía de empuje durante el tiempo de tránsito.

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Impresión artística del CAPSTONE CubeSat cerca de la Luna. (Ilustración: NASA/Daniel Rutter)

Esta es la primera nave espacial que permanece en una órbita de este tipo (técnicamente definida como una «órbita de halo de línea casi recta» o NRHO) y el primer CubeSat que opera en la Luna. (Línea: NCYT por Asombrosos)

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