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El potencial del sargazo: cuando el gran problema del Caribe se convierte en materia prima | América Futura

El potencial del sargazo: cuando el gran problema del Caribe se convierte en materia prima | América Futura

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2011 vio el antes y el después en el paisaje caribeño. La propagación sin precedentes del alga sargazo superficial, el sargazo transportado por las corrientes oceánicas, ha comenzado a llegar a las playas de la región, con un impacto desastroso en los medios de vida costeros y las economías nacionales, muchas de las cuales se sustentan en el turismo.

Pero cuando algunos ven solo una amenaza, otros han encontrado una oportunidad, como muchos empresarios y equipos de investigación que utilizan el sargazo como recurso principal para diversos beneficios. “Hay tantos sectores que se benefician y más que eso pueden hacerlo”, dice Brigitta van Tousenbroek, especialista en macroalgas del Instituto de Ciencias Marinas y Lácteas y una de las autoras de una guía sobre los usos del sargazo. disparó organización De la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), que aglutina su potencial hasta en 15 áreas diferentes.

El uso de macroalgas como materia prima para una amplia gama de industrias no es nuevo: se estima que cada año se utilizan 12 millones de toneladas de algas en todo el mundo, particularmente en Asia y el Pacífico. En el Caribe, el uso de vegetales marinos hasta ahora ha sido muy limitado. Sin embargo, la gravedad de este problema asociado a los efectos del cambio climático ha despertado la capacidad empresarial de la región.

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Forraje para el ganado y sustrato para la agricultura

Las algas se han utilizado tradicionalmente en la cría de animales, y “el sargazo de superficie, compuesto por una amplia gama de micronutrientes y minerales, se puede utilizar para la alimentación con muchos beneficios”, dice Van Toussenbroek, quien es de origen holandés pero ha estado en México durante más de tres décadas.

Análisis detallados del sargazo indican que su composición es rica en proteínas, vitaminas, ácidos grasos poliinsaturados, hidratos de carbono, fibra y compuestos bioactivos, aptos para la alimentación de infinidad de especies como bovinos, ovinos, equinos, aves, peces o gambas, entre muchas otras” y incluso mascotas», añade el biólogo. Según diversos estudios, esta alga parda tiene potencial para aumentar el crecimiento, el desarrollo, la salud general y la inmunidad animal, por lo que varias iniciativas de investigación en el Caribe estudian el valor de los vegetales de superficie para la nutrición animal y algunos ya los comercializan, como como la empresa jamaicana Awganic Inputs, que Convirtiendo macroalgas en alimento para cabras.

“El sargazo también es un estimulante del crecimiento de las plantas, lo que lo convierte en un maravilloso bioestimulante”, dice Rosa Rodríguez, bióloga marina de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM). La empresa dominicana AlgeaNova, que inicialmente ofreció soluciones para evitar que el sargazo llegara a las paradisíacas costas de Punta Cana, anunció recientemente su asociación con otra empresa canadiense para comenzar a fabricar un fertilizante orgánico de alta calidad que regenera los suelos agrícolas.

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Los proyectos del Caribe para la investigación comercial y el desarrollo de artemisa en aplicaciones de producción de cultivos van desde la producción de fertilizantes y abonos vegetales orgánicos hasta biocidas. “Es importante extraer primero los metales pesados ​​y evitar que pasen a los vegetales”, explica Rodríguez. Los altos niveles de arsénico y otras sustancias químicas tóxicas en las algas marinas son perjudiciales para la salud de los animales, con el riesgo adicional de que salten en la cadena alimentaria.

Un barco recoge sargazos de la costa del municipio de Le Robert, en la isla de Martinica, el 13 de febrero de 2022.Thomas Coeks (AFP)

“Un proceso que implementamos con rigor”, dice Héctor Romero, fundador de Ficotecnología Bianco, la única empresa en el mundo que produce fertilizante a partir de sargazo a escala industrial. En línea con las estrategias ambientales del gobierno, esta empresa mexicana recibe hasta 60 toneladas de sargazo por día en su vasta planta entre Cancún y Puerto Morelos, que procesa en fertilizante orgánico. Romero, quien está a cargo de la iniciativa, explica que, según él, “en lugar de ser depositado en el bosque o en otro lugar, el sargazo se vierte en nuestras instalaciones y se evita su impacto en el subsuelo”. 100% macroalgas sin generación de residuos». El material recolectado de las limpiezas de playas que llega a tus manos puede consistir en un 70% de arena y solo un 30% de vegetación marina. «Recuperamos hasta el 95% de esa arena y la devolvemos al agua». dice. playas”, y revela uno de los mayores problemas para remover marañas de macroalgas de las costas.

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“Las malas prácticas cuando se recolectan tienen un impacto importante en los ecosistemas, y los métodos de extracción terminan quitando arena, provocando la pérdida de kilómetros y kilómetros de playa”, explica Van Tousenbroek. Como explica el biólogo, «un poco de sorgo no hace daño, ayuda a reparar la arena, pero demasiado la erosiona». Cuando el sargazo se acumula en las playas, forma nudos de materia orgánica en descomposición que asfixian al resto de especies, incluido el manto marino, encargado de reducir el poder destructivo de las olas, protegiendo así la costa del ataque del mar.

Estas grandes algas pardas desplazan el césped de la playa, atraen las malas hierbas hacia el interior y hacen que la pendiente costera, en ausencia de arena extraída, sea más empinada. Por eso es importante mejorar las prácticas de recolección de sargazo y continuar investigando aplicaciones. Energía El uso de algas como materia prima para la producción de bioenergía es otra aplicación prometedora”, afirmó el biólogo.

Bioenergía, moda sostenible, alta cocina y uso terapéutico

El rápido crecimiento y alta productividad, así como la capacidad de captura de CO2 de estas especies marinas, entre otras propiedades, ya se están aprovechando para producir los llamados biocombustibles de tercera generación: bioetanol, biodiésel, biopellets y biometano. Según expertos que estudian el tema, como el equipo del Centro de Investigaciones Científicas de Yucatán que desarrolló una metodología modelo para su producción, la bioenergía derivada de las algas es una opción más sustentable que la que utiliza cultivos como el maíz, la caña de azúcar y las oleaginosas.

México no es el único país que se beneficia del crecimiento descontrolado de macroalgas. Entre otros ejemplos, empresas como C-Combinator de Costa Rica también están investigando el uso de sargazo para energía. “Hay iniciativas que se benefician de ello en la producción de bioplásticos y materiales de construcción”, dice van Tousenbroek. Además de ser un buen candidato para la construcción de edificios con arquitectura sustentable, el sargazo ya se utiliza para producir fibras y colorantes en la industria textil y del calzado, cosmética y alta cocina como emulsionante y espesante, e incluso para producir cerveza artesanal, como lo demuestra una colaboración entre un grupo de investigadores de la Universidad de Texas y la Galveston Company Island Brewery, que creó bebidas alcohólicas a base de macroalgas.

Pero, si hay un área en la que se destaca el potencial de este vegetal marino para causar muchos daños ambientales y económicos, es el farmacéutico que dedica los recursos a investigar las propiedades de las impurezas que quedan del proceso de extracción de biopolímeros debido a su acción antitumoral.

Obstáculos y trabas legales para la comercialización del sargazo

Como mencionaron algunos de los empresarios y expertos consultados, el mayor problema en el aprovechamiento del sargazo tanto por parte del sector privado como del público es la dificultad de gestionar los permisos para comercializarlo. “Como es un fenómeno muy reciente, hay un vacío legal y los trámites son muy complicados y confusos, y cuando no hay legislación, no hay transparencia”, lamenta el biólogo. “Ya se está creando el mercado negro en torno a esta alga”, advierte Romero.

Otro inconveniente es que la gran mayoría de las iniciativas implementadas hasta el momento “han sido a pequeña escala, y para solucionar este problema se requiere la comercialización del sargazo a escala industrial”, dice Rodríguez. En México, por ejemplo, se estima que solo se aprovecha del 10% al 20% del sargazo. «Lo que significa que el 90% se queda en la costa y daña el ecosistema», dice van Toussenbroek. Para ella, el paisaje de enredaderas marrones que barren las playas “ya se ha vuelto natural en la mayoría de las zonas que conforman el Caribe”.

“No debemos olvidar que este fenómeno es un florecimiento de algas, es decir, un evento increíblemente impredecible”, recuerda el experto. “Así como durante años no imaginamos que pudiera expandirse como lo hizo, tampoco podemos predecir su comportamiento futuro: aunque es necesario enfrentar el gran problema desde algún lado, dedicarse al sargazo sigue siendo un negocio riesgoso”.

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