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Perseverance halla posibles compuestos orgánicos en su cráter de Marte

Perseverance halla posibles compuestos orgánicos en su cráter de Marte

Un estudio publicado en la revista Science analiza varias rocas en el fondo del cráter Jezero en Marte, donde aterrizó el rover Perseverance en 2021, revelando una interacción significativa entre las rocas y el agua líquida. Estas rocas también contienen evidencia consistente con la presencia de compuestos orgánicos.

La presencia de compuestos orgánicos (compuestos químicos con enlaces carbono-hidrógeno) no es evidencia directa de vida, ya que estos compuestos pueden crearse a través de procesos no biológicos. Se necesitaría una misión futura que devuelva las muestras a la Tierra para determinar eso.

El estudio, que fue dirigido por investigadores de Caltech, fue realizado por un equipo internacional que incluía investigadores del Imperial College London (ICL).

El profesor Mark Sifton, del Departamento de Ciencias e Ingeniería de la Tierra de Imperial, es miembro del equipo científico involucrado en las operaciones del rover en Marte. «Espero que estas muestras puedan regresar a la Tierra algún día para que podamos ver evidencia de agua y posible materia orgánica, y explorar si las condiciones eran adecuadas para la vida en la historia temprana de Marte», dijo en un comunicado.

La perseverancia encontró previamente compuestos orgánicos en el delta de Jezero. Los deltas son formaciones geológicas en forma de abanico creadas en la intersección de un río y un lago en el borde del cráter.

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Los científicos de la expedición estaban particularmente interesados ​​en el delta de Jezero porque tales formaciones pueden albergar microorganismos. Un delta se forma cuando un río que transporta sedimentos de grano fino ingresa a un cuerpo de agua más profundo y de movimiento más lento. A medida que el agua del río se esparce, se frena bruscamente y el sedimento que transporta se precipita, atrapando y reteniendo cualquier microorganismo que pueda estar presente en el agua.

Sin embargo, el suelo del cráter, donde el rover aterrizó por razones de seguridad antes de viajar al delta, era más un misterio. En el fondo del lago, los investigadores esperaban encontrar rocas sedimentarias, porque el agua depositaba capa tras capa de sedimento. Sin embargo, cuando el rover aterrizó allí, algunos investigadores se sorprendieron al encontrar rocas ígneas (magma enfriado) en el suelo del cráter con minerales que registraron no solo procesos ígneos, sino un contacto significativo con el agua.

Estos minerales, como los carbonatos y las sales, requieren agua para circular en las rocas ígneas, excavar conductos de ventilación y depositar minerales fundidos en diversas áreas, como vacíos y fisuras. En algunos lugares, los datos muestran evidencia de materia orgánica dentro de estos nichos potencialmente habitables.

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Los metales y compuestos orgánicos potenciales encontrados en un lugar se detectaron utilizando SHERLOC (Escaneo de entornos habitables con Raman y luminiscencia de materias orgánicas y productos químicos).

Montado en el brazo robótico del rover, SHERLOC está equipado con una serie de instrumentos, incluido un espectrómetro Raman que utiliza un tipo específico de fluorescencia para buscar compuestos orgánicos y también ver cómo se distribuyen en un material, dando una idea de cómo se conservan. . en ese lugar.

«Las capacidades de imágenes microscópicas de SHERLOC realmente han abierto nuestra capacidad para descifrar el orden temporal de los ambientes pasados ​​​​en Marte», dijo Bethany Elleman, coautora del artículo, profesora de ciencias planetarias y codirectora del Instituto Keck de Estudios Espaciales.

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A medida que el rover se movía hacia el delta, tomó varias muestras de rocas ígneas alteradas por el agua y las almacenó para una posible asignación futura de devolución de muestras. Las muestras deben devolverse a la Tierra y examinarse en laboratorios con equipos avanzados para determinar finalmente la presencia y el tipo de compuestos orgánicos y si tienen algo que ver con la vida.

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